矿业江湖这十年

链捕手 2018-10-22 10:09 4.76万
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01

创世

2015年初,毕业于清华大学的中国芯片设计专家詹克团愁眉紧锁,面对新的处理器不知从何入手设计,某天夜里,阅读科幻作家刘慈欣的代表作《三体》,翻看到第33章节“智子”时让其灵光一现——将普通质子低维度展开,蚀刻大规模电路,使其成为“强人工智能体”,再高维收缩成质子大小。三体人将这一用来锁死地球基础科技以及监视太阳系的工具,称为“智子”(Sophon)。

随后,詹克团便与吴忌寒商议计划,以“Sophon”命名,将矿机使用的ASIC技术应用于人工智能领域,开发基于ASIC技术的深度学习芯片。

华盛顿大学教授Michael Bedford Taylor经过对此类芯片研究后预测,这些被称为专用集成电路(ASIC)的芯片类型,能够非常有效地执行单个功能,它们将有可能引领下一代分布式计算的发展。

比特大陆以迅雷不及掩耳盗铃之势的发展速度证实了教授的预测,应用ASIC技术生产矿机仅两年后的2017年8月,便获得红杉资本、IDG资本等5000万美元A轮融资;一年后的2018年7月,完成红杉资本领投、交易额2.9亿美元的B轮融资,估值120亿美元;同年8月,又完成B+轮融资,交易额4.4亿美元,估值140亿美元……

大概连詹克团和吴忌寒都未曾料到,5岁的比特大陆便能与24岁的英伟达匹敌,更能在2018年胡润独角兽指数排行榜中突出重围,排在蚂蚁金服、滴滴、美团等12家行业巨头之后,列于第13位。

比特大陆的横空出世与高速发展,折射出比特币衍生而出的矿业产业近10年跌宕起伏的发展史。而溯其源头,2009年1月4日凌晨2点15分,隐没于世界某个角落的中本聪,一击确定,创建了比特币网络上第一个也是唯一一个拥有ID标识号的区块,即“创世块”。

中本聪挖出的创世区块

在2008年金融危机的笼罩下,中本聪在创世区块写下了对旧世界金融危机的嘲讽:“2009年1月3日,财政大臣正处于实施第二轮银行紧急援助的边缘。”

不过这番嘲讽并未引起主流媒体的重视,比特币运行的最初几年,只属于论坛上小众人的狂欢。

得益于此,开始阶段普通电脑的CPU即可扮演“挖矿”的角色,过程很简单,下载挖矿软件;新建文本,在里面写入矿池、矿工号、矿工密码、线程数等参数,保存并改扩展名为bat格式;打开挖矿软件即可开始挖矿。

参透哈希率对比特币挖矿至关重要后,各地矿工的入场,让这一局面的平衡状态被彻底打破,控制区块中的哈希值成为众多比特币公司的必争之地,而此项技术的关键取决于,在任何给定的时间段内,如何增加处理比特币网络的交易数量。

因此,在不断迭代的专业矿机的算力加持下,一场矿业持久战在世界各地相继上演。随着时间的推进,在波云诡谲的区块链市场,矿业已经发展为该领域最古老的行业之一。

02

个人挖矿

早在1982年,刚刚修完博士学位的大卫·乔姆,发布了一篇关于签名技术的论文,首次提出在网络上匿名传递价值,即通过银行的加密签名,以数字形式存储传统货币,让其可以在网络上自由、匿名地传递。

十年后,一群信奉大卫·乔姆思想的密码学专家、程序员、极客以及爱好者,发起了一项名为“密码朋克”的社会运动,其中密码与朋克的结合,意在用密码学创建一个自由、不受监控的世界。

2008年比特币白皮书在密码朋克列表中公布,虽然未引起世界范围内关注,但其去中心化、主张自由的精神内核与“密码朋克”高度契合,顺理成章地将这场运动掀至最高潮。

作为其中一员的密码学家哈尔·芬尼,在看到比特币白皮书后兴奋不已,立即与中本聪取得联系。在比特币创世区块问世不久,哈尔·芬尼便下载了比特币客户端,他多次通过邮件,指出比特币运行时的漏洞,中本聪则回复修补方式并致谢。

2009年1月11日,为测试比特币交易功能,中本聪将10个比特币转给了哈尔·芬尼。这是比特币历史上第一次转账。

比特币历史上的第一次转账

与此同时,哈尔·芬尼开始用自己的IBM电脑挖矿,由于没有竞争者,他一天最多挖出100个比特币,这一尝试让其成为比特币史上第一位矿工。

哈尔·芬尼自认为比中本聪本人更相信比特币的未来,但命运却和他开了一个巨大的玩笑,同年8月,他被确诊患了肌萎缩侧索硬化症,此后数年,他都在与病魔进行抗争的环境下艰难度过。

即便在生命的最后时期,仅有眼球能够转动的哈尔·芬尼,在眼球追踪器的帮助下,仍在一行又一行地打出可加密比特币官方钱包的代码。2014年8月,哈尔·芬尼告别人世。

在哈尔·芬尼逐渐隐退的过程中,比特币的理念在西方世界迅速传播,以其强烈的价值观色彩,很快吸引到第一批自由主义者的追随者,后来他们常常被冠以“真正的比特币信仰者”名号。

由于初期挖矿难度小,个人利用电脑CPU直接挖矿的收益便能大于电费、机器损耗等功耗,相对于需要制定昂贵的设备,这样吸引矿工加入会容易许多。因此,个人挖矿的热潮逐步蔓延,甚至将触角延伸至大洋彼岸的中国互联网圈。

2009年6月,在一家P2P存储网站任CTO的吴刚意外收到一封邮件,里面介绍了比特币系统,作为一名技术极客,他立即将挖矿软件下载下来,在公司的电脑上运行起来。

“自由、民主的货币;一个公开、不可被攻破的数据库。”关于初遇比特币时的理解,吴刚接受GQ采访时这样阐述,但是当时的他却否定了比特币普及的可能性,在挖出8000多个比特币后,关掉电脑,退步抽身。

彼时,37岁的李笑来正在忙着和朋友创办留学咨询公司;23岁的吴忌寒则以经济学、心理学双学位从北京大学毕业,进入风险投资行业工作……中国人暂时缺席这场社会性质的比特币实验。

03

规模初现

2010年2月,比特币一个区块的平均算力,较第一个数字加密区块被挖出时的4MH/S,增长了5倍,CPU运算速度已经无法满足较高难度的挖矿算法,硬件技术亟待提高。

然而,碍于CPU开采的有利可图,即使GPU(图像处理器)采矿的效用很早被认可,但为了能够更好地传播而被一再拖延使用,甚至中本聪本人于2009年12月12日,在比特币社区发文建议:

“我们应该有一个君子协定推迟使用GPU的军备竞赛,这样会对我们的网络更有好处。因为这样我们更容易获得新用户,让他们不必担心GPU的驱动程序和兼容性。现在任何人只要有一个CPU就可以参与公平的竞争是一件非常好的事情。”

最终由于比特币价格的第一次重大上涨,5天之内,从0.008美元涨到0.08美元。加之比特币挖矿人群迅速扩张,矿工们蠢蠢欲动,开始寻找提高算力的方法,硬件提升急不可待。

2010年5月,由一块或者多块较高端的GPU显卡组装的挖矿设备,登上矿业历史舞台。

GPU显卡组装的挖矿设备

忽略具体的硬件规格,GPU可以提供比CPU快100倍的速度进行哈希输出,不过,为了提高挖矿效率,利用显卡可以交火的便利,许多人将多个GPU结合在同一台机器上挖矿,在充分利用现有硬件的情况下,将开采量提升到了最大值。

那个花1万比特币买了2份披萨的程序员拉斯勒·豪涅茨,是世界上第一个使用GPU挖矿的人,时间就在他买完披萨的一个月后。

由于其他不可避免的经济激励措施,例如,比特币在黄、赌、毒等方面的使用价值被逐步挖掘,甚至成为成人网站的支付标配。中本聪曾在一封邮件中成功预测到了这一点:“比特币刚开始可以在一些小范围的地方使用,例如……成人网站的小微支付。”

比特币经济全面开花,高端显卡的需求急剧增加,优化GPU的挖矿软件也变得越来越有价值。为推动行业进程,比特币的传道者们推出开源软件,其中比特币的核心开发者之一Jeff Garzik便支付10000 BTC(在当时约600美元)予以支持。

新的利润机会赤裸裸呈现在开发商面前。

一方面,作为比特币初期的既得利益者,在全网运算水准上涨、挖矿人数急剧上升的红利期,算力单薄的矿工险些成为被时代抛弃的一批人——单个设备或少量的算力无法在比特币网络上获取区块奖励。

这主要是因为比特币基于POW共识机制的缘故,随着全网算力指数级提升,个体算力所占的比例降低,获得记账权的概率和挖矿成功率日渐趋低。

在全网算力提升到一定程度后,为了追求更持续稳定的收益,“Bitcointalk”(比特币官方论坛)上的极客们,开发出一种将少量算力联合运作的方法,并将使用这种方法建立的网站称为“矿池”,参与者按贡献比例获取算力奖励,矿池则收取手续费。

2010年后期,Marek Palatinus创建了世界上第一个矿池“Slushpool”。同年12月16日,该矿池产出第一个区块,永远地改变了比特币的网络结构,算力开始聚集。

几乎同时,比特币价格达到0.23美元,成功吸引了外界人士的注意,Agora便是较早期对比特币价值提出质疑的经济学家,并发表题为《为什么比特币不能成为货币?》的文章,引发了公众首次对比特币价值本质问题的公开讨论。

另一方面,零散的显卡组装列阵不能满足矿工们的挖矿需求,计算机设备达到应用的极限,市场上尤其是国外,对专门用来挖矿的“定制设备”的需求增加。

这时一名中国人站了出来,他就是后来江湖人称南瓜张的矿机教父——张楠赓。

2011年中旬,由南瓜张创立的FPGA( field programmable gate array,现场可编程门阵列)比特币挖矿硬件开始出现,这是第一次针对挖矿的专业芯片设计,时至今日市面上还流传着许多FPGA矿机。

此后,随着越来越多矿机的加入,2012年5月全网算力由2011年年初的120MH/S飙升至5GH/S,这意味着,比特币世界的挖矿历史,从个人PC端走向了大矿主挖矿的时代,在矿机和利益推动下的新矿业时代悄然到来。

同时,随着算力飙升而持续增长的,还有质疑比特币价值的文章数量,据区块律动统计,2011年全年,仅宣判比特币死亡的文章便有6篇,其中还包括一篇来自主流媒体福布斯杂志的短评。

04

矿机挖矿

2011年比特币仍然被视为西方世界冉冉兴起的新兴技术,少数中国人开始跳出认知的局限,逐渐认识到比特币的价值,并且在讨论比特币技术和价值观的国际论坛上逐渐活跃起来。

当年28岁的张楠赓正是其中的一份子,由于论坛注册名为“ngzhang”,所以被人称做南瓜张。当时他正在北航读研究生,学习集成电路设计。意识到西方世界对专业矿机的渴望,张楠赓利用课余时间研制出挖比特币的机器FPGA,随后销往国外,一年便赚了十几万人民币。“南瓜张”这个名字也开始在矿机市场渐为人知。

张楠赓

2012年6月,美国一个开发比特币挖矿机的机构“蝴蝶实验室”宣称,他们准备研发一种功能远胜过现在的挖矿机器ASIC,但是会以期货的形式存在,并承诺将在2013年3月份陆续发货,同时开始接受预定。仅仅几个月,官方数据显示预定总量达到6万台。关于ASIC挖矿的讨论从此发酵。

然而几个月后,蝴蝶实验室并没有兑现约定,直到2013年7月才开始小规模出货,持续至2014年1月才完成所有订单,因此前期出现了大规模的退货潮。由此引起的期货矿机的不良效应,影响至今。

张楠赓在该消息散布之初便嗅到一丝危险:若研制成功,蝴蝶实验室将掌控比特币世界超51%的算力,这代表它可以对比特币的区块进行篡改,几近拥有完全掌控权。于是,张楠赓决定自己开发ASIC挖矿机,并将它们卖给其他用户,对抗可能出现的垄断。

事后张楠赓接受GQ采访时,解释自己当初这样做的原因,纯粹是为了“维护世界和平”。

2013年1月31日,张楠赓将研发成功的挖矿机寄给了美国比特币核心开发人员Jeff Gazik,并用网络直播对方整个拆箱过程,这就是第一台ASIC机器,张楠赓将其命名为“阿瓦隆”,取自亚瑟王传说中“天佑之岛”的名字。

同年5月下旬,央视首次播放比特币相关新闻,引来无数投资者,随着国内对比特币认识越来越深入,同年10月百度加速乐宣布接受比特币支付;上海一楼盘开始接受用比特币交易买房;象征经济热潮的“中国大妈”也开始参与进来。

与此同时,张楠赓成立嘉楠耘智公司,致力于生产比特币矿机制造晶片,成功研发并量产了110nm、55nm、28nm等系列芯片,此举也催生了一批以阿瓦隆芯片代工的矿机厂商,比较出名的有:ASICME、雨版、MQH、42BTC等。随后,嘉楠耘智开始往智能家居、辅助驾驶、图像识别领域人工智能芯片供应商方向转型。

有资料显示,截止2017年4月,嘉楠耘智累计售出阿瓦隆系列矿机约16万台,占据全球比特币算力市场22%,经营收入约13亿,同比增长超4倍。2018年5月嘉楠耘智向港交所递交招股说明书。

此时距离张楠赓象牙塔内不谙世事,一年能看500多部动漫的日子仅过去7年。

张楠赓的成功示范让国内很多人开始跃跃欲试,从2013年7月份开始,矿机进入百家争鸣的阶段,它们或宣布研发、或宣布预售、或采取现货形式。

据链捕手不完全统计,这个时期出现的矿机厂商有:鸽子矿机、TMR矿机、比特儿矿机、兰德矿机、小蜜蜂矿机、龙矿矿机、花园矿机、氪能矿机、宙斯矿机、西部矿机等。

接下来的5个月,每期算力增长平均达到30%以上,以技术为核心的算力军备竞赛进入白热化阶段,中国比特币矿业开启称霸全球的时代。

但就市场接纳度而言,相较张楠赓,大多数芯片矿机厂商均处于难以望其项背的窘境。能与之匹敌的,只有另一位天才少年——烤猫。

烤猫

同南瓜张一样,“烤猫”二字也是源于其在“Bitcointalk”上的昵称“Friedcat”的直译,烤猫原名蒋信予,曾在15岁时以全国第11名的成绩,考入中科大少年班,在很多人怀疑其高分低能的时候,烤猫又凭借自己过人的天赋一路腾飞进入耶鲁访学,攻读计算机系统方向的博士学位。

虽然从传统意义来说,烤猫是个不折不扣的学霸,但据身边的朋友介绍,他始终向往自由,这便可以解释,为何2011年在耶鲁访学的烤猫,偶然邂逅比特币,便被其承载的自由理念彻底吸引,随即投入对比特币矿机的研究。

同样受蝴蝶实验室散发的蝴蝶效应影响,2012年7月,烤猫在Bitcointalk上宣布自己制造出ASIC矿机,但碍于资金困难,无法达到量产,所以希望通过众筹的方式筹集100万资金。帖子一经发布,即刻便吸引了许多矿工的围观,很快他就筹集到足够的资金,开启矿机量产。

同时,烤猫在深圳注册成立公司Bitfountain(比特泉),并将公司股份分为40万股,自己持其中的59%,股东持其余。2013年4月,烤猫矿机的最大竞争者阿瓦隆官方宣布未来将专注研制芯片、只出售少量矿机整机后,整个矿机市场成为烤猫一个人的天下。

同年7月,烤猫矿机公司的一股虚拟股权从最初的0.1个比特币涨到5个,结合比特币自身的涨幅,烤猫初始股东的收益一度达到数千倍。

一时间币圈将烤猫捧上了神坛,就连李笑来都称:“其他一切芯片生产商和管理者,都没有烤猫的脑瓜儿。”

然而,深谙币圈潮涨潮落的当局者烤猫,对于聚焦在自己身上的镁光灯,始终没有很激动过,即使在公司的股价涨至每股5个比特币时,他也只是将其看做泡沫价格。

更重要的是,烤猫预感到,虽然不知形式如何,但未来公司将陷入一场危机,为这场危机埋下隐患的就是外部环境的变化。

2013年12月,中国人民银行联合工业和信息化部等四部委,印发了《关于防范比特币风险的通知》,直接指明比特币不能且不应作为货币在市场上流通。

仅此一年,批判比特币死亡的文章较之前上涨了2倍,纽约时报、彭博社、CNN在内的一线媒体开始参与发声。而在此前达到1147美元历史高位的比特币,随后便出现暴跌,2015年1月初跌至一百多美元。

除此之外,俄罗斯一家ASIC比特币矿机芯片研发团队Bitfury,成功研发出全定制的挖矿芯片,其极低的功耗,对中国矿机厂商造成前所未有的打击。

势头最盛的烤猫公司首当其冲,形势开始下滑。

2013年10月,烤猫矿机研发出现瓶颈,未能及时生产出二代芯片;2014年1月,烤猫矿机研发成功的第三代芯片,又存在难以修复的爆炸问题,1万4千张矿机芯片滞销。

之后销售的Tube矿机定价低,利润率不高,难以弥补之前亏损,烤猫公司陷入恶性循环。

在瞬息万变的矿业江湖,烤猫亲身示范了一个颠扑不破的真理:成名之路有多坦途,衰落之势就有多陡然。

大概是意识到心中自由理想的国度,无法在矿机世界实现,烤猫选择消失,并且没有向任何人告别。

然而,历史的前进从来不乏推动者,同为烤猫公司原始股东的吴忌寒,选择继续向前。

2009年北大毕业后,吴忌寒进入了一家风险投资机构工作,偶然机会接触比特币后,全新的技术结构颠覆了他对传统货币的认知,从此深陷其中。

吴忌寒

看到烤猫在Bitcointalk上的众筹帖子后,便立刻拉上朋友疯狂小强(网络作家、第一代比特币炒家),各买了烤猫公司虚拟股票15000股和12500股,后来两人身价也因此大涨。

2013年4月,吴忌寒辞掉风投的工作,打算到美国继续念书深造,但对烤猫公司危机同样有所感知的他意识到,自己做芯片已刻不容缓,决定做的那一刻,他脑海中想到的第一个人,就是文章开篇提到的詹克团。

后来詹克团回忆道,当时花了两个小时阅读维基百科上有关比特币的内容后,他便意识到比特币具备的发展潜能,所以毫不犹豫地决定加入。

当时已经38岁的詹克团可能连自己都没想到,能非常快速完成这项工作,从草拟想法到实现第一台采矿矿机Antminer SI上线,仅用了半年时间。日后创造无数矿业传奇的比特大陆开始正式营业。

虽然,2014年全球最大的比特币交易中心Mt.Gox遭遇黑客袭击,丢失85万比特币,引发市场危机。同时,随着比特币数量的减少,矿机市场的需求大幅度下降,矿机销量直线下滑,各矿机厂商开始在陇上一层乌云的矿业市场折戟沉沙。

然而,当洪水遇上猛兽,还是有玩家敢于跳进这个市场分一杯羹。亿邦国际便选择在这个时期生产矿机芯片,并实现弯道超车。

关于其发展史可追溯至2010年的浙江亿邦,当时它主要从事通信网络接入及相关设备工作。2014年开始涉猎研发、生产、销售矿机,但一直未有动静,直到2016年12月20日,才上线比特币矿机新品:翼比特E9++和E10。

由于两者均采用三星10nm工艺,E10性能高达18TH/S,而当时市场上由比特大陆生产的主流矿机蚂蚁矿机S9,额定算力仅13.5 TH/S,单从性能来看,翼比特矿机处于绝对领先,因此销量水涨船高,亿邦国际更是纵身一跃,发展成为仅次于比特大陆和嘉楠耘智的第三大矿机厂商。

经历市场近10年的洗牌,鱼龙混杂的矿机市场逐渐呈现三足鼎立的局势。从2017年全球比特币BPU销售收益来看,比特大陆以人民币51亿元登顶,占据市场份额60.7%,嘉楠耘智与亿邦国际则

本文来源:链捕手 原文作者:链捕手 责任编辑:明明很漂亮
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